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Estetoscopio o fonendoscopio. ¿Cuál es la diferencia?

Normalmente, al instrumento médico que se utiliza para auscultar le llamamos estetoscopio o fonendoscopio. Pero, ¿realmente significan lo mismo?¿Qué diferencia hay entre el estetoscopio y fonendoscopio?

diferencia entre estetoscopio fonendoscopioLa verdad es que el significado no es exactamente el mismo, pero es correcto utilizar cualquiera de los dos nombres para referirse a este instrumento.Antes que nada, vayamos a ver cuáles son las definiciones que nos da la Real Academia Española para estas palabras:

 Estetoscopio: Aparato destinado a Auscultar los sonidos del pecho y otras partes del cuerpo, ampliándolos con la menor deformación posible.

Fonendoscopio: Estetoscopio en el que el tubo rígido se sustituye por dos tubos de goma que enlazan la boquilla que se aplica al organismo con dos auriculares o dos botones perforados que se introducen en los oídos.

Así, como podemos leer, el estetoscopio es un dispositivo médico acústico que permite escuchar los sonidos internos. Un fonendoscopio, en cambio, es el instrumento concreto para escuchar estos sonidos.

Es decir, un fonendoscopio es un estetoscopio que intensifica los sonidos auscultatorios. El nombre de la modificación fue ideado por el científico George Philip Cammann en 1852. Y en sí, el fonendoscopio se diferencia del estetoscopio tradicional en la existencia de una membrana de refuerzo sensible a las vibraciones de un sonido.Hoy en día, sin embargo, y siendo el fonendoscopio el estetoscopio más utilizado, se puede nombrar el instrumento de las dos maneras.

Historia y evolución del estetoscopio

¿Alguna vez te has preguntado cómo y cuándo se inventaron los fonendoscopios?¿O cómo han ido evolucionando?

El origen del estetoscopio

Desde alrededor del año 400 a.C, hasta el principio del siglo XIX, los médicos ponían su oreja en la espalda o el pecho de los pacientes para poder escuchar los sonidos del corazón y los pulmones. En aquella época, la higiene de los pacientes, muchas veces, dejaba mucho que desear, y como otros muchos médicos, el médico francés René Laennec se sintió muy incomodo cuando tuvo que escuchar estos sonidos a una mujer obesa.

Después de este hecho, pensó que debía inventar otra manera para escuchar los sonidos cardiovasculares. Y así es como se dio cuenta de que si enrollaba un papel, y lo colocaba entre el pecho del paciente y su oído, podía oír los sonidos del cuerpo más claramente.

El primer estetoscopio

el primer estetoscopioAsí es como René Laennec inventó el estetoscopio en 1816, en el Hospital Necker-Enfants Malades de París. Se trataba de un tubo de madera monoaural, similar a la trompeta, que le ayudó a escuchar los sonidos del cuerpo con más claridad, y de la misma manera logró esa distancia médico-paciente que quería. Le puso este nombre uniendo las palabras griegas stethos (pecho) y skopein (para observar). El término auscultación también viene de este médico, de la palabra griega “aucultare”(escuchar).

Trece años más tarde, se creó el primer fonendoscopio flexible. Y es que en el año 1829 se inventó el estetoscopio binaural con articulaciones articuladas. Aunque la verdad es que no hay tanta información acerca de este instrumento.  Hay evidencias de otro modelo de fonendoscopio del año 1840, cuando el médico Golding Bird describió un fonendoscopio de tubo flexible. Este último tenía solo un auricular.

El principio de los estetoscopios modernos

Más tarde, en el 1851, un médico irlandés llamado Arthur Leared creó un fonendoscopio con dos auriculares, y un año más tarde, George P. Cammann perfecionó esa creación. Éste, sustituyó la madera por el caucho, haciendo un instrumento más cómodo, y hizo posible la producción comercial. Este modelo es considerado el precursor del estetoscopio actual, y se utilizó por más de cien años sin sufrir apenas ninguna modificación. Además, también escribió un tratado sobre el diagnóstico mediante la auscultación.

evolución de los estetoscopiosEstas primeras versiones ayudaron a los médicos a entender mejor los distintos problemas de ritmo cardíaco, y a saber exactamente cómo fluye la sangre a través del corazón. Y es que los fonendoscopios siempre han desempeñado un importante papel en el diagnóstico de afecciones cardíacas, pulmonares y vasculares.

Los avances del último siglo

Casi cien años más tarde, en la década de 1940, Rappaport y Sprague diseñaron un nuevo estetoscopio. Éste consistía en un fonendoscopio de dos lados; uno para el sistema respiratorio y el otro para el sistema cardiovascular. Este estetoscopio fue fabricado en un principio por HP (Hewlett-Packard), y más tarde por Philips, antes de que se abandonase su fabricación debido a su anticuada apariencia, entre otras razones.

Entre tanto, otros innovadores crearon algunos otros diseños, pero no fue hasta 1960 que el Doctor David Littmann, reconocido cardiólogo y profesor de la Escuela de Medicina de Harvard, patentó un revolucionario estetoscopio. Este fonendoscopio era más ligero que los modelos anteriores y tenía una acústica mejorada. Era prácticamente el mismo que el que cuelga hoy de los profesionales médicos. Ayudó a convertir  el estetoscopio en un poderoso instrumento de diagnóstico.

distintos modelos de estetoscopios

Las últimas décadas del siglo XX

Más tarde, 3M adquirió el negocio del estetoscopio del Dr. Littmann, que continuó perfeccionando los diseños. Entre estas modernizaciones, destaca la tecnología del diafragma sintonizable introducido a finales de la década de 1970, que permite auscultar una mayor frecuencia de sonidos.

En 1999, Richard Deslauriers patentó el primer estetoscopio que reducía el ruido externo, el estetoscopio DRG Puretone. Éste tenía dos luces paralelas que contenían dos bobinas de acero que disipaban el ruido infiltrante como energía térmica inaudible. Trimline Medical Prdocts adquirió la división de diagnósticos de DRG en 2005.

El estetoscopio en el siglo XXI

Hoy en día, los estetoscopios son capaces de captar sonidos tan débiles como los latidos del corazón de un feto de seis semanas. Y mientras el uso más común de éstos es detectar el corazón, la respiración y, con los manguitos de presión arterial, los sonidos de la sangre, también pueden ser cruciales para detectar anomalías en sistemas digestivos y venosos.

Sin embargo, las últimas innovaciones médicas hacen pensar si el estetoscopio se quedará obsoleto dentro de pocos años. Pero la verdad es que los estetoscopios conservan su calor para escuchar los pulmones y los intestinos en busca de pistas de la enfermedad, aunque en algunas especialidades, como puede ser la cardiología, la auscultación puede ser superflua.

Y por ello, puede ser que la cardiología en los entornos de atención secundaria y terciaria pueda abandonar el estetoscopio antes de que lo haga la atención primaria, la pediatría y la terapia física. Pero, en general, al estetoscopio todavía le queda una larga vida.

Pero, ¿cómo funciona un estetoscopio?

Los estetoscopios que podemos encontrar en el mercado hoy en día, están muy lejos de ser un tubo hueco. Pero, en cuanto al funcionamiento acústico, son dispositivos muy simples. Su función es la de mejorar los sonidos corporales y transmitir esos sonidos hasta los oídos del profesional sanitario.

Antes de meternos de lleno en la explicación del funcionamiento del estetoscopio, debemos saber cómo funciona el sonido. Y es que el sonido, esencialmente, es una perturbación de la presión del aire. Cuando nosotros hablamos, nuestras cuerdas vocales vibran, como lo hace, por ejemplo, una cuerda de guitarra al tocarlo.

Estas vibraciones causan fluctuaciones en la presión del aire cuando se desplazan hacia fuera, y viajan por el aire a través de ondas. Estas ondas, de variaciones de presión, llegan a nuestros tímpanos, y cuando nuestros tímpanos vibran el cerebro interpreta esas vibraciones como ruido. Nuestros tímpanos, son diafragmas, de la misma manera que el lado más grande de la pechera de un estetoscopio.

Cuando un profesional sanitario coloca el diafragma del fonendoscopio en el pecho del paciente, las ondas sonoras procedentes de los latidos del corazón hacen que la superficie plana del diafragma vibre. Y como esta pechera está unida a un tubo, las ondas del sonido se desplazan por el tubo hasta llegar hasta los oídos del profesional.

Las ondas de sonidos agudos, como pueden ser la respiración y los latidos del corazón, viajan a frecuencias más altas, causando más fluctuaciones de presión en un período de tiempo determinado. Los sonidos de tono más alto vibran el área de la superficie del disco. De esta manera, las ondas del sonido que se crean por la apertura y el cierre de una arteria, por ejemplo, son las mismas que viajan a través del tubo del estetoscopio hasta llegar a los tímpanos del profesional.

En cambio, los sonidos de tono bajo, que tienen más dificultades para vibrar el diafragma grande, hacen que la piel vibre cuando se mueven hacia fuera. Entonces, es la piel la que hace que la campana vibre. Estas vibraciones se canalizan a través de in tubo estrecho, y de esta manera, los sonidos son amplificados.

¿Qué sonidos oye el doctor cuando utiliza un estetoscopio?

El corazón sano hace dos sonidos, llamadas lub (la primera parte del latido), y una copia (la segunda parte del latido del corazón). Estos sonidos se crean por el cierre de las válvulas mitral y tricúspide, y cuando la sangre sale del corazón a través de la aorta y las arterias pulmonares, el cierre de las válvulas aórtica y pulmonar crea el sonido dub.

Cuando estas válvulas no se cierran completamente, puede producirse un ruido áspero o soplado. Este es un soplo de corazón, lo que puede significar que existe un trastorno de la válvula.

Partes del estetoscopio

Un estetoscopio acústico básico, que es el estetoscopio que más se utiliza hoy en día, tiene tres secciones principales y cuatro partes principales:

1. Pieza torácica

piezas toracicas fonendoscopioEs la parte que conecta el estetoscopio con el paciente. Pueden ser de distintas maneras; hay algunos estetoscopios que tienen una campana de una sola cara con un diafragma sintonizable, otros son de dos lados con un diafragma en un lado y una campana en el otro. Por último, hay algunas campanas que siempre están abiertas.

El diafragma se trata de un disco plano de metal que contiene un disco plano de plástico, y suele ser la pieza más grande del pectoral. Se suele utilizar para los pacientes adultos, y es adecuado para sonidos de tono alto, incluyendo los sonidos respiratorios normales y latidos cardíacos.

En cambio, la campana es una pieza de metal hueca con forma de campana con un pequeño agujero en la parte superior. Siendo de menor diámetro, se utiliza para pacientes delgados o pediátricos, para maniobrar alrededor de las vendas, y es idóneo para captar sonidos de tono bajo, como soplos cardíacos. También se utiliza para la evaluación de la carótida.

Los estetoscopios Littmann tienen un diafragma sintonizable, que fue inventado por 3M, y hace la auscultación sea más fácil, ajustando la presión sobre la campana para escuchar los diferentes sonidos.

Por último, el vástago es la pieza que conecta el tubo del estetoscopio a la pieza torácica.

2. Tubos

tubos fonendoscopioLos tubos de goma transportan el sonido desde la pechera hasta los auriculares. Normalmente, suelen tener una configuración en forma de Y, e inicialmente viajan a través de un solo tubo, para luego dividirse en dos canales a medida que se acercan al auricular para que el oyente lo escuche por los dos oídos.

3. Tubos auditivos y auriculares

olivas fonendoscopioEl tubo de goma suele terminar en un conjunto de tubos metálicos que llevan el sonido a los oídos del profesional. Suelen estar realizados en un ángulo anatómicamente correcto, para que se ajusten bien en los canales auditivos. Los extremos de estos tubos encajan firmemente con las olivas para una mayor seguridad. Suelen ser de aluminio normalmente. Podemos ponerlos a la tensión deseada, para ello separando los tubos para reducir la tensión y juntándolos para aumentarlos.

4. Olivas

Las olivas se acoplan firmemente a los tubos auditivos. Suelen estar hechas de goma blanda, para crear un sello que ayuda a bloquear el ruido ambiental. Así, proporcionan un buen sello acústico y un ajuste cómodo.

Clasificación: tipos y modelos de fonendoscopios

1. Estetoscopios acústicos (clásicos)

estetoscopio clasicoEl principio de funcionamiento de un estetoscopio clásico, también llamados estetoscopios mecánicos o estetoscopios acústicos, se basa en el reflejo de las ondas de sonido dentro del tubo del estetoscopio, como hemos mencionado antes.

Así, una pechera recoge las vibraciones del pecho del paciente, que viajan luego por el tubo y a través de los auriculares llegan hasta los oídos de los profesionales sanitarios. Por última, las olivas sellan los conductos a nuestros oídos para evitar la pérdida del sonido.

2. Estetoscopios clásicos vs estetoscopios Littmann

Las pecheras de los estetoscopios tradicionales tienen dos lados con dos diámetros diferentes: la campana, con un diámetro más pequeño, y el diafragma, con un diámetro más grande. La campana se suele utilizar para las frecuencias más bajas, y el diafragma para las frecuencias más altas.

Sin embargo, los estetoscopios Littmann tienen membranas de doble frecuencia, donde solo con ejercer diferente presión puedes escuchar frecuencias bajas y altas.

3. Estetoscopios digitales o electrónicos

estetoscopio digital movilEl gran inconveniente de los estetoscopios acústicos es que el volumen del sonido que se captura no es muy alto. Además, es imposible mantener un registro de los cambios en un paciente, a no ser que el registro sea descriptivo, ya que las auscultaciones no se pueden registrar.

Los estetoscopios digitales, en cambio, dan solución a esos problemas. Se reemplazó la membrana acústica de los fonendoscopios por una membrana digital, y ésta es capaz de capturar más sonidos y un mayor rango de frecuencias.

Además, el sonido no se envía directamente a nuestros oídos; primero se procesa digitalmente. Esto hace que sea mucho más fácil hacer diagnósticos y escuchas anomalías que con un estetoscopio acústico serían imperceptibles.

Algunas de las características más importantes de los estetoscopios digitales son las siguientes:

  • Sistemas de amplificación de sonido: Algunos modelos, como los modelos digitales Littmann, pueden amplificar el volumen hasta 24 veces. Esta función es muy útil en el caso de pacientes con obesidad o cuando necesitamos identificar anomalías apenas perceptibles.
  • Tecnología de reducción de ruido para el ruido ambiental y de fricción: Los hospitales no siempre son tan tranquilos como deberían ser. Además, cuando amplificamos el sonido, es inevitable que también amplifiquemos el ruido de fondo, a menos que exista un sistema de filtrado que pueda limpiar y perfeccionar el sonido capturado. Afortunadamente, la mayoría de los estetoscopios digitales tienen la tecnología para proporcionar auscultaciones claras y limpias.
  • Conectividad inalámbrica Bluetooth y guardado de archivos: Los fonendoscopios digitales permiten guardar un registro de las auscultaciones realizadas, y algunos permiten enviarlos automáticamente al ordenador mediante una conexión Bluetooth. Esto es muy útil para auscultaciones en informes médicos, para mostrarlas gráficamente o poder enviarlos para una segunda opinión.

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